Rafaela Ybarra Arámbarri

Nacida en Bilbao el 16 de enero de 1843, pertenece a una de las familias más relevante de la burguesía bilbaína nacida en la revolución industrial de mediado el siglo XIX.

Rafaela se casó en Bilbao en 1861 con el ingeniero catalán José Vilallonga Gipuló, personaje que se convirtió capital en el nacimiento y primera expansión de los Altos Hornos de Vizcaya.

Rafaela desde muy joven, gracias a su carácter afable y dadivoso, manifestó una personalidad proclive a solucionar los problemas de los más necesitados de Bilbao. Los años de su primera juventud y los derivados de sus primeros diez años de matrimonio fueron los de una chica amable y sencilla, al mismo tiempo que los de cualquier joven de su grupo social. Las fiestas, reuniones, asistencia teatros y cenas de contenido social fueron lo ordinario en la primera etapa de su vida hasta que comprendió que debería paliar los excesos mas deshumanizadores de la inmigración en Bilbao. En 1894 fundó la Congregación religiosa de los Ángeles Custodios con el objeto de formar y dar acomodo a las chicas que llegaban a Bilbao de los valles de la comarca en búsqueda de trabajo. Para evitar que cayeran en manos de la prostitución movilizó las conciencias de variedad de bilbaínos en búsqueda de la solución. Rafaela fue declarada Beata por el papa Juan Pablo II en 1984.

Rafaela falleció en 1900 con fama de santidad. Su obra sigue siendo útil hoy día y da servicio religioso y social en muchas partes del mundo.

La FPEV en relación con la Congregación religiosa digitalizó el archivo de la beata Rafaela. Dicho archivo está formado por 2.400 cartas en 8.300 documentos dirigidas a su marido José Vilallonga y viceversa e hijos. El periodo comprende desde 1881 a 1900 y el espacio la villa de Bilbao. Aunque el fondo también recoge algunos documentos sobre la constitución del colegio de los Ángeles Custodios a finales del XIX, la importancia del fondo se encuentra en el epistolario ya citado. En las cartas se refleja además de los modos de vivir de la burguesía de la época, cuestiones sociales de un periodo conocido de la historia de Bilbao en lo político y social, pero con lagunas en los temas reflejados en las cartas.

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